Qué es el Cacao


Qué es el Cacao

La palabra cacao designa tanto al árbol como a la fruta o mazorca que produce, de donde se extraen las semillas o almendras de cacao, que una vez procesadas permiten la elaboración de una pasta, conocida como licor de cacao, con el que se prepara el delicioso chocolate.

El cacaotero o árbol de cacao es originario del norte de Suramérica, concretamente de la zona sur del Lago de Maracaibo, en Venezuela, de la cordillera húmeda de la costa oriental y de diversas áreas de la selva amazónica. Recibió el nombre científico de Theobroma cacao L por el naturalista Carlos Linneo. El término ‘theobroma’ proviene del griego y significa “alimento de los dioses”; así consideraban las antiguas culturas americanas al chocolate.

El árbol de cacao crece de manera óptima en la zona intertropical, a 20º de latitud norte o sur de la línea ecuatorial, en un clima cálido y húmedo, con temperatura promedio entre 21º y 25º centígrados. Para crecer necesita de la sombra de grandes árboles que atenúen al menos en un 50% la incidencia de la luz solar. Llega a alcanzar entre 6 y 10 metros de altura. Mientras crece es conveniente que esté rodeado de plantas de mediano tamaño, principalmente frutales, de cuya interacción el cacao logra adquirir matices afrutados en su sabor y aroma.

El fruto del cacao brota directamente del tronco del árbol y ramas más gruesas. También se le conoce con el nombre de mazorca o maraca. Tienen diversos colores que van del amarillo al rojo, pasando por el ocre, marrón y bermellón. Su forma es  es variada entre ovoide, alargada y puntiaguda, de corteza rugosa y dura, con estrías. En su interior, la mazorca contiene de 30 a 40 semillas que vienen recubiertas con una capa membranosa o mucílago blanco de sabor dulce. Las almendras de cacao poseen un sabor amargo y están protegidas por una ligera cascarilla.